בתצפית אחר טילי מיקרו מהחלל

בכל שנייה מיליארדי טילים זעירים מכים את כדור הארץ. הם מגיעים מהחלל החיצון. אבל זו לא התקפה חייזרית. עצמים מהירים אלה הם למעשה פיסות של אבק בחלל. הם מגיעים בכל הגדלים. חלקם מכילים רק מעט מולקולות. אחרים דומים בגודלם לכתמים שמתחת למיטה שלך הנראים יחד לארנבות אבק. והגדולים? הם יכולים להיות בגודל של גרגרי חול.
חלק מהכתמים הללו נוצרו כאשר אסטרואידים טרקו לכוכבי לכת, ירחים או סלעי חלל אחרים. אחרים הם פסולת שהשאירו אחריהם שביטים הפזורים סביב השמש. וכמה מהם נסעו מחוץ למערכת השמש שלנו. המשותף לכל המניעים הללו הוא המהירות. הם טסים במהירות של עד 72 קמ”ש (45 קמ”ש). זה מהיר פי 50 מכדור מהיר!
גרגרי אבק סופר מהירים כאלה עלולים לפגוע בציוד המסתובב בחלל. לאמיתו של דבר, הם יכולים לחבוט דרך מתכת או זכוכית. אז מדוע נעלי המיקרו הנופלים אינם פוגעים בגגות או בדרכים שלנו – או אפילו בגופנו? תודה למגן ענק שמגן על כדור הארץ שלנו. האוויר סביבנו אולי נראה כמו כלום. עם זאת, לדגן אבק המתקרב לריקנותו של החלל, האוויר יכול להיות קיר אבן.
לאחר הכאת האווירה, אבק החלל מאט. חלק מהאדים מתאדים ומפיצים הרבה חום ואור. כתמים בגודל גרגר חול או גדולים יותר יכולים להאיר בהיר מספיק כדי לראות. אלה מכונים מטאורים, או כוכבי ירי. (גם סלעי שטח גדולים יותר יכולים להפוך לכוכבי ירי). אבק חלל מסוים מתאדה לחלוטין. אבל כתמים אחרים נמסים, מתמצקים שוב ואז נופלים בעדינות על האדמה. שם הם נוטים להתערבב עם כל האבק האחר ממקורות שונים.
לאורך מסעו של גרגר של אבק חלל, מדענים צופים ולומדים. חוקרים חוקרים כיצד אבק בחלל פוגע בלוויינים. הם מבינים מה קורה כאשר חתיכות אבק מתנגשות עם חלקיקים באטמוספירה של כדור הארץ. ובשטח הם מחפשים מרזבים בחיפוש אחר מיקרומטריטים – פיסות אבק חלל ששרדו את המסע הארוך לכדור הארץ.
“מהר בטירוף”
רגע אחד, הלוויין קופרניקוס סנטינל 1A התייחס לעסקים משלו וצילם את פני כדור הארץ. הבא, משהו נחבט לאחד הלוחות הסולאריים המספקים כוח למלאכה. ההשפעה הפכה שקע רחב יותר מכדורסל. האשם היה כתם של אבק חלל בערך גדול כמו גרגר חול. למרבה המזל, הנזק לא היה חמור. הרבה מלוחות השמש האחרים של הלוויין עדיין עובדים.
איך משהו זעיר כמו גרגר חול גורם לשקע כה גדול? המפתח הוא מהירות. “הדברים האלה מתנהלים במהירות בטירוף,” אומרת סיגריד קלוז. היא מהנדסת שלומדת תכנון חלליות באוניברסיטת סטנפורד בפאלו אלטו, קליפורניה. המהירות הגבוהה הזו מעניקה גרגרים גדולים יותר מספיק כוח כדי לנקב חללית.
אבל דגנים גדולים הם נדירים למדי. מרבית חלקיקי האבק בחלל הם מיקרוסקופיים. אין מה לדאוג לשקעים או לחורים זעירים שהם עושים. עם זאת, הם עלולים לגרום לנזק מסוג אחר. לפעמים מערכות חשמל בחלליות נכשלות ואף אחד לא יכול להבין מדוע. קלוז חושבת שכתמי אבק זעירים עשויים להאשים בכמה מהכישלונות הללו.
כאשר גרד נגרר לחללית הוא מתפוצץ. הפיצוץ “נראה כמו פיצוץ גרעיני קטן וקטן”, אומר קלוז. אם הפגיעה מתרחשת במהירות גבוהה מספיק, היא יוצרת פרץ קרינה, המכונה דופק אלקטרומגנטי (EMP). זה ישלח טלטול חשמל דרך כל האלקטרוניקה הסמוכה. זה עלול לגרום לתקלה או לכבות אותם.
בניסויים על כדור הארץ, סגרו חומרי חלל מוגזים עם חלקיקים הנעים במהירות. ואז היא מדדה את הפיצוצים. אנשי ה- EMP היו מספיק חזקים כדי להתעסק עם האלקטרוניקה, אישרה.
EMPs אלה ככל הנראה לא ישפיעו על ציוד כלשהו בעומק חללית או תחנה. אבל הם יכלו להתעסק עם אלקטרוניקה בחלק החיצוני של חללית, כמו האנטנות המעבירות נתונים. אם אסטרונאוט היה בחוץ על מסלול חלל וכתם אבק היה פוגע בחללית הסמוכה, EMP יכול היה לדחות תקשורת, אומר קלוז. עבודתה נועדה לעזור למהנדסים להבין דרכים טובות יותר להגן על ציוד חשמלי מפני מיקרו-השפעות אלה.

עפר לעפר
דפוסי כדור הארץ שלא גולשים בלוויינים או בחפצים אחרים יצטרכו לשרוד מכשול חדש: אוויר. האטמוספרה עשויה ממולקולות גז ופיסות של אבק אדמה צף. האוויר הזה מדלל ככל שאתה עולה.
בפסגה העליונה מאוד, 150 ק”מ (יותר מ 93 מיילים) מהקרקע, יכול לקרות דבר מעניין. אבק בחלל יכול “לגרד חתיכות באטמוספירה”, מסביר ארג’ון בררה. הוא פיזיקאי תיאורטי מאוניברסיטת אדינבורו בסקוטלנד. כתמים של אבק בחלל יכולים להעביר את אבק הטבעי של כדור הארץ לחלל.
זה כמו שקורה כשכדור אחד מכה אחר במהלך משחק מיני גולף. הכדור הראשון נעצר או מאט כשהוא המוח במהירות. באטמוספירה העליונה, אבק בחלל המהיר נותן מולקולות גז נסחפות או כתמי אבק בעיטה אדירה. הם יכולים לנוע במהירות מספקת כדי להימלט ממשיכת כוח המשיכה של כדור הארץ, כך חושבים החישובים של בררה. ובאוויר הדק, זה נותן להם סיכוי טוב לעוף לחלל החיצון מבלי להתנגש בשום דבר אחר בדרך.
חלקיקים כאלה עשויים כעת בסופו של דבר לנסוע לכוכבי לכת אחרים. אם הם נעים מספיק מהר, הם עשויים אפילו להפליג למערכות סולריות אחרות. פירוש הדבר שכדור הארץ יוכל להחליף חלקים משמיו עם אלה של עולמות אחרים.
האם כוכבי הלכת יכולים להחליף יותר מסתם גז ואבק? האם צורות חיים מיקרוסקופיות יכולות להיקלע לפעולה? בררה חושבת שזה אפשרי. אז אבק בחלל, הוא אומר, עשוי לעזור בהפצת חיי כדור הארץ ביקום. זה לא נתון, הוא מוסיף – אלא “אולי” גדול. וזו הסיבה.
חיידק יצטרך להיות צף גבוה מאוד באוויר כדי שנקודת חלל תוציא אותו מהאווירה. צורות חיים מיקרוסקופיות אכן חיות בשמיים. אבל אנשים מצאו אותם רק עד 15 ק”מ מעל פני כדור הארץ. זה רק עשירית מהגובה שהם צריכים להיכנס לחלל על ידי מפגש אבק בחלל.
ייתכן שחיים מיקרוסקופיים קיימים בגובה זה. אולם עד היום איש לא ראה זאת. בחלק המרוחק של האטמוספירה העליונה הכל פרוש דק מאוד. למצוא חיים כלשהם שם “זה כמו לחפש מחט בחפיסת חציר”, אומר קוסטאס קונסטנטינידיס. במכון הטכנולוגי בג’ורג’יה באטלנטה הוא חוקר את צורות החיים באווירה של כדור הארץ.
הוא לא היה מעורב במחקר של בררה. עם זאת, הוא חושב שזה הגיוני שכמה מצורות חיים יגיעו לאווירה העליונה. הם פשוט יהיו נדירים מאוד.
אם קיימים חיידקים בעלי טיסה גבוהה, הם יצטרכו לשרוד התנגשות מהירה עם גרגר של אבק חלל. ואז הם יצטרכו לצוד למסע ארוך בחלל החיצון. לבסוף, הם יצטרכו לנחות איפשהו עם מים וצרכים אחרים כדי להישאר בחיים.
כל זה נראה בלתי סביר ביותר. אבל כמה חיים מיקרוסקופיים הם קשים להפליא. מיקרובים מסוימים יכולים לכבות את חילוף החומרים שלהם. זה אומר שהם בעצם מכבים את גופם. הם יכולים לבלות אלפי שנים באותה אנימציה מושעה. רק כאשר התנאים השתפרו הם יוכלו להתחיל לצמוח מחדש, הוא אומר.
המחשבה שאבק בחלל עלול להעביר חיים מיקרוסקופיים בין כוכבי הלכת היא “רעיון טוב ומטורף”, אומר קונסטנטינידיס. עם זאת, יידרשו ניסויים רבים נוספים כדי לאשר האם זה יכול לקרות.
מציאת אוצר במרזבים
ג’ון לארסן מכיר רעיונות מטורפים. הוא מוזיקאי ג’אז באוסלו, נורווגיה, שתמיד נהנה מציד רוק. בוקר אחד ביוני בשנת 2009, הוא אכל ארוחת בוקר בחוץ בקוטג ‘הנופש שלו. “פתאום נקודה קטנה זו הופיעה על שולחתי,” הוא אומר. “הנחתי את זה על קצות אצבעותי.” זה היה סלע זעיר ועגול מאוד. נראה שהוא נפל ישר מהשמיים.
ציד הסלעים של לארסן קיבל לפתע תפנית מטורפת. הוא החליט לחפש מיקרומטוריטים – אבק חלל שהפך אותו עד לקרקע. הוא למד שמיקרו-סלעים כאלה נופלים על כדור הארץ כל הזמן. אבל איש לא חשב שאפשר למצוא אותם בערים. רוב המיקרומטאוריטים הם אבנים שחורות ומבריקות, בצורת כדוריות. אבק מקדחות כוח, מנועים, מפעלים ופעילויות אנושיות אחרות יכול להראות דומה.
אבל לרסן לא נתנה לעובדה זו לעצור אותו. הוא החל לאסוף אבק מצדי הדרכים ולקפץ אותו מגגות. “זו עבודה מאוד מלוכלכת,” הוא אומר. הוא הביט באבק מתחת למיקרוסקופ והחל למיין אותו. הוא למד את ההבדל בין כתמי ריצוף לדגנים מזיקוקים. הוא הביט באבק מחנות ריתוך ומקטר קיטור. הוא למד לזהות אבק שבהחלט לא היה מהחלל.


הוא לא היה מעורב במחקר של בררה. עם זאת, הוא חושב שזה הגיוני שכמה מצורות חיים יגיעו לאווירה העליונה. הם פשוט יהיו נדירים מאוד.
אם קיימים חיידקים בעלי טיסה גבוהה, הם יצטרכו לשרוד התנגשות מהירה עם גרגר של אבק חלל. ואז הם יצטרכו לצוד למסע ארוך בחלל החיצון. לבסוף, הם יצטרכו לנחות איפשהו עם מים וצרכים אחרים כדי להישאר בחיים.
כל זה נראה בלתי סביר ביותר. אבל כמה חיים מיקרוסקופיים הם קשים להפליא. מיקרובים מסוימים יכולים לכבות את חילוף החומרים שלהם. זה אומר שהם בעצם מכבים את גופם. הם יכולים לבלות אלפי שנים באותה אנימציה מושעה. רק כאשר התנאים השתפרו הם יוכלו להתחיל לצמוח מחדש, הוא אומר.
המחשבה שאבק בחלל עלול להעביר חיים מיקרוסקופיים בין כוכבי הלכת היא “רעיון טוב ומטורף”, אומר קונסטנטינידיס. עם זאת, יידרשו ניסויים רבים נוספים כדי לאשר האם זה יכול לקרות.
מציאת אוצר במרזבים
ג’ון לארסן מכיר רעיונות מטורפים. הוא מוזיקאי ג’אז באוסלו, נורווגיה, שתמיד נהנה מציד רוק. בוקר אחד ביוני בשנת 2009, הוא אכל ארוחת בוקר בחוץ בקוטג ‘הנופש שלו. “פתאום נקודה קטנה זו הופיעה על שולחתי,” הוא אומר. “הנחתי את זה על קצות אצבעותי.” זה היה סלע זעיר ועגול מאוד. נראה שהוא נפל ישר מהשמיים.
ציד הסלעים של לארסן קיבל לפתע תפנית מטורפת. הוא החליט לחפש מיקרומטוריטים – אבק חלל שהפך אותו עד לקרקע. הוא למד שמיקרו-סלעים כאלה נופלים על כדור הארץ כל הזמן. אבל איש לא חשב שאפשר למצוא אותם בערים. רוב המיקרומטאוריטים הם אבנים שחורות ומבריקות, בצורת כדוריות. אבק מקדחות כוח, מנועים, מפעלים ופעילויות אנושיות אחרות יכול להראות דומה.
אבל לרסן לא נתנה לעובדה זו לעצור אותו. הוא החל לאסוף אבק מצדי הדרכים ולקפץ אותו מגגות. “זו עבודה מאוד מלוכלכת,” הוא אומר. הוא הביט באבק מתחת למיקרוסקופ והחל למיין אותו. הוא למד את ההבדל בין כתמי ריצוף לדגנים מזיקוקים. הוא הביט באבק מחנות ריתוך ומקטר קיטור. הוא למד לזהות אבק שבהחלט לא היה מהחלל.

Leave a Comment